如何通过PCT申请国际专利

 一、PCT概述

    PCT(Patent Cooperation Treaty),专利合作条约,是由世界知识产权组织国际局管理的在《保护工业产权巴黎公约》(简称《巴黎公约》)下的一个方便专利申请人获得国际专利保护的国际性条约。在PCT诞生之前,申请国际专利都是通过《巴黎公约》来实现的:申请人如果希望申请国际专利,必须自提交本地申请之日(优先权日)起12个月内,分别向不同的国家提出专利申请,并向各个国家缴纳专利申请费,提交的申请文件要满足该受理局接受的语言。同时,在审查过程中,每个受理局又都要对同一个申请人的专利文件分别进行检索、审查及公告。这一方面会造成申请人在时间上的压力、费用上的浪费以及语言方面的困难,另一方面也可能产生多个受理局对同一申请文件进行重复检索、审查的问题。比如,一个英国申请人如果希望在美国、德国、法国、中国和日本获得专利权,就必须在提交本地申请之日(优先权日)起12个月内,以英语、德语、法语、汉语和日语分别向美国、德国、法国、中国和日本的受理局提交专利申请文件,并缴纳五次费用。同时,这五个国家的受理局又都要对这个由同一个人提出的专利申请分别进行检索、审查及公告,这就造成了申请人和受理局双方面的重复工作。 
    为解决上述问题,1967年4月,知识产权保护国际联合局秘书长召集了美国、英国、日本、西德、法国、苏联6个国家及国际专利研究所的专家进行了研究,提出了PCT草案,并于1970年6月19日在华盛顿召开外交会议,35个国家共同签订了《专利合作条约》(简称PCT),条约于1978年6月1日正式生效。
Pct的出现,大大简化了国际专利申请的手续,使其更为有效和经济。申请人如果希望申请国际专利,只需使用一种语言、向一个专利局(受理局)提交一份申请(国际申请),该申请即自国际申请日起在所指定的国家中具有正规国家申请的效力。同时,由一个局(受理局)完成形式审查,由一个局(国际检索单位)进行检索,由国际局完成国际公布,如果申请人要求,由一个局(国际初步审查单位)进行国际初步审查,最终的实质审查和授权由各指定局完成。
    上面所述的各个局的职能分别为:
    ──受理局:受理国际申请的国家局或政府间组织,主要负责对申请人资格、申请文件、优先权、申请费用等内容进行审查,同时确定国际申请日和申请号。
    ──国际检索单位:负责对国际申请进行国际检索的国家局或政府间组织,主要是根据相关的现有技术,在原始申请文件基础上提供关于专利性的初步意见。
    ──国际初步审查单位:负责对国际申请进行国际审查的国家局或政府间组织,主要是对根据国际检索单位出具的国际检索报告进行修改后申请文件的有关专利性提出初步意见。
目前的国际检索单位和国际初步审查单位有:奥地利(AT)、澳大利亚(AU)、中国(CN)、欧洲专利局(EP)、西班牙(ES)、日本(JP)、韩国(KR)、俄罗斯(RU)、瑞典(SE)、美国(US)、加拿大(CA)和芬兰(FI)。
    ──国际局:世界知识产权组织(WIPO)国际局,专利检索完成后的国际公布由国际局完成。
    ──指定局:申请人在国际申请中指明要求该国对其发明给予保护的缔约国的国家局或政府间组织,专利申请能否最终得到授权是由指定局决定的,并且仅在指定国的范围内有效。
二、PCT申请流程
    通过PCT申请国际专利,包括国际阶段和国家阶段。
    国际阶段包括专利文件申请、国际检索、国际公布和国际初步审查。申请人希望申请国际专利,应当自提交本国专利申请文件之日(优先权日)起12个月内,以主管受理局接受的语言向其提出国际申请。受理局从以下几个方面对专利申请进行审查:
    (1)专利申请人是否至少有一人是PCT成员国的国民或居民;
    (2)申请语言是否为受理局和主管检索单位接受的语言;
    (3)申请文件是否包括请求书、说明书、权利要求书、摘要和附图;
    (4)提出优先权的时间及优先权文件是否符合要求;
    (5)是否缴纳了所需费用。
    如上述各方面均符合要求,受理局应确定国际申请日,并给予国际申请号,同时将申请文件传送至国际局和国际检索单位。由受理局确定的国际申请日在所指定的国家中具有正规国家申请的效力。
国际检索单位收到申请文件后,经审查申请文件符合规定,应当自收到检索本起3个月或自优先权日起9个月,以后到期的期限为准,作出检索报告,根据相关的现有技术,在原始申请文件基础上提供关于专利性的初步意见,并对申请文件的单一性进行审查。申请人可以自优先权日起16个月或自国际检索单位寄出国际检索报告之日起2个月,以后到期的期限为准,向国际局提出修改请求,但修改仅限于权利要求书。国际局应自优先权日起18个月,对专利申请文件进行公布。
    如果申请人认为必要,可以自优先权日起22个月或收到检索报告和书面意见3个月,以后到期限为准,向主管国际初步审查单位提出审查请求,请求对修改后申请文件的专利性、单一性等方面进行审查。主管国际初步审查单位收到申请文件后,经审查申请文件符合规定,应自优先权日起28个月或启动审查后6个月,以后到期限为准,在修改文件基础上提供关于专利性的初步意见,并对申请文件的单一性进行审查。需要指出的是,国际初步审查并不是国际阶段的必要程序,只有在申请人认为必要,并且提出了国际初步审查之后,才进行审查,否则无需审查。
    国家阶段主要是指申请人在办理了进入指定国的手续后,各指定国以本国的专利法律法规对国际专利申请进行实质审查,并决定专利申请能否被授予专利权。
    专利合作条约规定:“任何缔约国的本国法不得对国际申请的形式或内容提出与专利合作条约及其实施细则的规定不同的或其他额外的要求。各缔约国在确定国际申请中请求保护的发明是否具有新颖性和创造性时,可以自由适用其本国法关于现有技术的标准,以及不属于申请的形式和内容要求的其他可授予专利权的条件。”因此,对于进入国家阶段的pct国际申请,应当根据以下原则进行审查:对于申请的形式或内容,以专利合作条约及其实施细则的规定为准,授予专利权的实质条件,以各指定国专利法及相关规定为准。也就是说,国际专利申请在进入国家阶段后,各指定国的国家局无需对申请文件的形式进行审查,而只需对申请进行实质审查,并决定专利能否被授权,国际检索报告及国际初步审查报告只是作为国家阶段实质审查的参考意见,授予的专利权仅在指定国的范围内有效。
    下面列举两个实例对PCT国际申请进行进一步说明。
    实例1:英国申请人希望通过PCT申请获得美国、德国、中国、法国和日本专利保护。
    如果申请人于2005年1月1日向英国专利局递交了专利申请,则应于2006年1月1日之前向欧洲专利局(受理局)提出PCT国际申请。假设其于2005年10月1日向欧洲专利局(受理局)提出了PCT国际申请,欧洲专利局应对申请人资格、申请语言、申请文件、优先权及申请费用等进行审查,如符合要求,则应确定国际申请日,并给出国际申请号,同时将申请文件传送至国际局。欧洲专利局(国际检索单位)负责专利申请文件的国际检索工作,应在2006年2月1日之前,作出国际检索报告,并分别传送给申请人和国际局,同时由国际局传送给美国、德国、中国、法国和日本专利局(指定局)。申请人在收到国际检索报告后,可以在2006年5月1日之前,向国际局提出修改请求,但修改仅限于权利要求书。国际局应在2006年7月1日后,完成国际公布。如果申请人认为必要,可以在2006年11月1日之前,以修改后的申请文件,向欧洲专利局(国际初步审查单位)提出初步审查请求,欧洲专利局应在2007年5月1日之前,作出国际初步审查报告,并分别传送给申请人和国际局,同时由国际局传送给美国、德国、中国、法国和日本专利局(指定局),从而完成PCT申请的国际阶段。申请人应在2007年7月1日之前,办理进入美国、德国、中国、法国和日本国家阶段的手续,各国专利局应根据本国的专利法及相关规定对申请人提交的原始申请文件进行审查,并将国际检索报告和国际初步审查单位的书面意见作为实质审查的参考,决定专利申请最终能否被授权。
    实例2:我国申请人希望通过PCT申请获得美国、德国、英国、法国和日本专利保护。
    申请人应先向我国专利局按一般专利提出申请,再以此申请为优先权基础,向国家知识产权局PCT处提出国际申请,国家知识产权局作为国际检索单位和国际初步审查单位,作出国际检索报告和国际初步审查报告。申请人应自首次提出申请日起30个月,办理进入美国、德国、英国、法国和日本国家阶段的手续,最终由各个国家局决定是否授予专利权。
三、优势与不足
    通过PCT申请国际专利的优势在于:
    (1)简化申请程序。对于申请人来说,只需以一种语言、向主管受理局提出PCT国际专利申请,即可自国际申请日起在所指定的国家中具有正规国家申请的效力。
    (2)申请时间更加充裕。申请人可以自优先权日起30个月之内办理进入国家阶段的手续,远远长于《巴黎公约》规定的自优先权之日起12个月,而且只向希望获得国际专利保护的成员国办理手续即可。
    (3)申请更加灵活。申请人可以根据国际检索报告和国际初步审查报告的意见进行决策,如果报告指出申请文件不具备专利性,申请人可以选择放弃申请,节约费用;如果报告指出专利具有授权前景,申请人可以根据报告意见在办理进入国家阶段手续后,对专利申请文件进行修改,从而获得授权。
    (4)减少了成员国的重复工作。对于PCT成员国来说,由一个国家局完成国际阶段的审查工作,省去了其他成员国的形式审查过程,其他成员国只需对申请文件进行实质审查,并决定是否授予专利权。
需要指出的是,通过PCT申请国际专利也存在一些不足,如授权时间较长(一般需3-4年)、不能授予外观设计专利权等。如果申请人只是希望在少数的一、二个国家获得专利权(包括外观设计),并且希望在相对较短的时间内得到授权,则可以通过《巴黎公约》,以要求外国优先权的方式,直接向希望获得专利保护的国家局提出申请,从而缩短授权周期。
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